NHL-ennakko: Itäinen konferenssi


30 joukkueen pitkä matka kohti Stanley Cupia alkaa keskiviikkona. Itäisen konferenssin ennakossa puntaroidaan lohkon todennäköisiä kärkijoukkueita ja nostetaan esille mahdollinen yllättäjä.

Ennakkosuosikki: Boston Bruins (Stanley Cup -kerroin 8,50)

Bostonin kesä on hiljainen, ja suurin osa viime keväänä kivuliaasti Montrealia vastaan pudonneesta joukkueesta jatkaa Bruinsissa. Joukkueen maalipörssin jaettu ykkönen Jarome Iginla on toki tuntuva menetys, mutta hänenkään lähtönsä tuskin on valtava isku. Aivotärähdysongelmistaan toipunut Loui Eriksson on nimittäin valmis palaamaan kärkiketjuihin.

Liigan paras maalivahti Tuukka Rask ja erinomainen puolustuskalusto ovat myös hyvä selkänoja Bostonille. Puolustuspeliä parantaa entisestään Claude Julienin luoma kiekollinen pelityyli, jonka ansiosta Bruinsia vastaan on vaikea luoda maalintekopaikkoja. Kapteeni Zdeno Chara korvaa ikääntyneet jalkansa koollaan ja pelinluvullaan. Nuoret Torey Krug ja Dougie Hamilton ovat sisäistäneet puolustusvelvoitteensa ja ehtivät myös tukemaan hyökkäystä.

Boston on konferenssin kokonaisvaltaisin joukkue ja todennäköisin voittaja.

Ykköshaastaja: Pittsburgh Penguins (12,00)

Jälleen yhden pudotuspelisulamisen jälkeen Pittsburghissa oli itsetutkiskelun paikka. Peiliin katsomisen tulos ei ollut luottamuksen menettäminen joukkueen runkoon, vaan kentän ulkopuolisten toimintatapojen remontti.

Uusi general manager Jim Rutherford näytti päävalmentaja Dan Bylsmalle nopeasti ovea, mutta tilalle Rutherford onnistui hankkimaan vasta kakkosvaihtoehtonsa Mike Johnstonin. NHL-tasolla kokematon Johnston saa käsiinsä esimerkiksi Sidney Crosbyn ja Jevgeni Malkinin tähdittämän hyökkäysvoimaisen rosterin, jonka pitäisi mennä pudotuspeleihin pomminvarmasti. Muutaman pelaajan lähtöä vapaana agenttina oli mahdotonta välttää. Puolustajat Matt Niskanen ja Brooks Orpik ovat isoja menetyksiä, jotka pyrittiin korvaamaan hankkimalla fiksusti Christian Ehrhoff sekä nostamalla lupaus Simon Despres NHL-rinkiin.

Kärkijoukkueista Pens herättää eniten epäilyksiä. Pittsburghin on osoitettava, että se pääsee huipputasolleen myös muita huippujoukkueita vastaan.

Tasainen suorittaja: New York Rangers (15,00)

Rangers hävisi finaalit Los Angeles Kingsille voitoin 1-4, mutta se ei ollut iso tahra päävalmentaja Alain Vigneaultin ensimmäiselle Rangers-kaudelle. Kausi alkoi tahmeasti, mutta lopulta Rangers pääsi vauhtiin. Joukkue oli hyvässä iskussa pudotuspelien alkaessa, ja se tuotti runsaasti hedelmää. Tämän jutun joukkueista Rangers on muuttunut eniten, kun Brad RichardsBrian Boyle ja Anton Strålman päästettiin matkoihinsa. Jotta menetykset saadaan paikattua, Mats Zuccarellon ja Chris Kreiderin kaltaisten pelaajien on jatkettava kehitystään. Rangersin nopeat hyökkäykset ovat edelleen viihdyttävää seurattavaa.

Organisaatiossa on selvät sävelet, ja Henrik Lundqvist on huippumaalivahti. Näillä avuilla Rangers on pysynyt kärkikahinoissa viime kausien ajan, ja sama meininki jatkuu.

Menestysnälkäinen: Montreal Canadiens (17,00)

Montreal yllätti viime kaudella monet, kunnes Rangers oli pudotuspeleissä liian kova. Kausi antoi kuitenkin suuria odotuksia jatkoa ajatellen. Kesän suurin tarina oli PK Subbanin jatkosopimus, jonka aikaansaamiseen tarvittiin välimiestä. Lopulta kahdeksan vuoden ja yhdeksän miljoonan dollarin sopimus teki Subbanista liigan kovapalkkaisimman puolustajan.

Canadiens on päästänyt useita hiipumassa olevia profiilinimiä pois. Kapteeni Brian Giontan ja rohkean puolustaja Josh Gorgesin johtajuusominaisuuksille olisi tosin ollut käyttöä. Ratkaisevaksi voi osoittautua se, kuinka hyvin nuorista lupauksista on tukemaan Max Paciorettyn ja Carey Pricen kaltaisia profiilipelaajia. Alex Galchenyuk ja Nathan Beaulieu tekevät todennäköisesti läpimurtonsa. Tehtävä on vaikea, mutta Habsilla saattaa vihdoinkin olla eväitä mennä pudotuspeleissä pitkälle.

Paluu parrasvaloihin: New Jersey Devils (61,00)

New Jerseyssä alkaa uusi aikakausi, kun legendaarinen maalivahti Martin Brodeur on päättänyt 23-vuotisen Devils-uransa. Valitettavasti ura ei saanut arvoistaan päätöstä: Devils sijoittui Metropolitan-divisioonassa kuudenneksi. Viiden pisteen ero pudotuspeleihin olisi tosin kuitattu jo sillä, jos Devilsin saldo rangaistuslaukauskilpailuissa olisi ollut parempi kuin käsittämätön 0-13.

Hankinnoille oli tarvetta, sillä Devils oli yksi neljästä alle 200 maalia viime kaudella tehneestä joukkueesta. Mike Cammalleri ja Martin Havlat saattavat auttaa joukkuetta lyhyellä aikavälillä, mutta hyökkäyskalusto vaikuttaa iäkkäältä. Todennäköisesti valmentaja Peter DeBoerilla on nyt suuri näytön paikka. Suuri plussa joukkueelle on se, että Cory Schneider on saanut totutella Brodeurin korvaajan rooliin jo vuoden päivät. Viimeisen neljän vuoden aikana Devils on piipahtanut pudotuspeleissä vain kerran, mutta silloin se eteni finaaleihin saakka, joten ryhmässä on kokemusta menestymisestä.

Päätyyn asti Devilsillä tuskin on asiaa, mutta oman divisioonansa kärkikolmikkoon se voi hyvinkin yltää. Kerroin tälle uroteolle on 2,80.

NHL:n kausivetoihin tästä!