NHL-ennakko: Läntinen konferenssi


Läntinen konferenssi on alkavalla NHL-kaudella poikkeuksellisen kovatasoinen. Stanley Cup -mestari löytynee jo neljännen kerran peräkkäin lännestä. Unibetin mestaruuskertoimien kärkiseitsikossa on viisi joukkuetta lännestä, niiden joukossa suurin mestarisuosikki ja hallitseva mestari.

Ennakkosuosikki: Chicago Blackhawks (Stanley Cup -kerroin 7,00)

Tutut joukkueet hätyyttelevät konferenssin kärkisijoja, ja hyvin vähän kesän aikana muuttunut Blackhawks on malliesimerkki jatkuvuudesta. Chicagon tasapainoilu palkkakaton kanssa voi osoittautua mahdottomaksi ensi kesänä, mutta ainakaan vielä Jonathan Toewsin ja Patrick Kanen jättisopimukset eivät estäneet Hawksia kokoamasta laajaa rosteria.

Valmentaja Joel Quennevillelle eniten vaivaa aiheuttaa kakkossentterin paikka. Todennäköisin valinta on vapaana agenttina hankittu Brad Richards, sillä hehkutetulle suomalaislupaus Teuvo Teräväiselle näin iso rooli voisi tulla liian nopeasti. Tämän pikku pähkinän lisäksi Chicagosta ei juuri heikkouksia löydy. Hawks on syystäkin suurin suosikki.

Hallitseva mestari: Los Angeles Kings (10,00)

Yksikään joukkue ei ole pystynyt puolustamaan mestaruuttaan sitten kevään 1998. Viime keväänä Kings tarvitsi mestaruuteen enemmän otteluita kuin yksikään muu joukkue NHL-historiassa, ja Stanley Cupin voitto vaatisi tänäkin vuonna äärimmäistä työmäärää. Kings on toiminut viisaasti, eikä se ole lähtenyt muuttamaan menestysreseptiään. Veteraanipuolustaja Willie Mitchelliä lukuunottamatta mestaruuden tukipilarit jatkavat Kaliforniassa.

Kings teki kolmanneksi vähiten maaleja konferenssissa, mutta Marian Gaborikin hankinta siirtotakarajalla nosti Kingsin maalilukuja. Gaborik teki kesällä jatkosopimuksen. Kings on mestaruuskeväinä 2012 ja 2014 ponnistanut Stanley Cupiin melko alhaisilta runkosarjasijoilta. Kunhan LA nappaa pudotuspelipaikan, se on mukana mestaruustaistelussa. Joukkueen runkosarjaesityksiä ei ole syytä ylianalysoida. Pelipäätöksen kanssa kannattaa kuitenkin odottaa: jos Kings kärsii alkukaudesta mestaruuskrapulasta, sen kerroin tulee todennäköisesti nousemaan.

Alisuorittaja: St. Louis Blues (12,00)

Blues on sijoittunut konferenssin kärkipäähän kolmena kautena peräkkäin, mutta CV:hen on silti merkitty vain yksi pudotuspelisarjan voitto. Toki vastustajat ovat olleet Los Angeles ja Chicago, mutta näin tasokkaalle joukkueelle suoritus on silti pettymys.

Maalivahti Ryan Milleristä tehtiin epäreilusti syntipukki viime kevään aikaiselle päätökselle. Millerin lyhyt Blues-ura on joka tapauksessa ohi, ja Brian Elliott sekä Jake Allen muodostavat nyt varsin kokemattoman maalivahtikaksikon. Paul Stastnyn ja Jori Lehterän hankinnat ovat toisaalta vahvistaneet St. Louisin hyökkäystä. Blues pystynee nyt peluuttamaan kolmea vahvaa hyökkäysketjua, joskin aivan absoluuttinen supertähti ryhmästä puuttuu. Toistaiseksi on kysymysmerkki, pystyykö Blues tällä ryhmällä murtamaan jokakeväisen kirouksensa. Ennen kuin St. Louisin todellinen iskukyky selviää, vedot kannattaa sijoittaa muille.

Mukana kärkikahinoissa: Anaheim Ducks (12,50)

 

Myöskään Ducks ei ole lunastanut pudotuspeleissä runkosarjassa antamiaan lupauksia. Tämän kauden ryhmän potentiaali tuntuu olevan korkeammalla kuin viime kevään Tyynenmeren divisioonan mestarijoukkueella. Ryan Kesler saapui Kaliforniaan kesän suurimmassa treidissä. Kesler ja kapteeni Ryan Getzlaf saattavat muodostaa lännen kovimman kärkiketjujen sentterikaksikon. Maalivahtitilanne on hyvin mielenkiintoinen, sillä Frederik Andersen ja John Gibson ovat pelanneet yhteensä 42 NHL-ottelua. Kaksikolla on kuitenkin niin paljon lahjoja, että ainakin toiselta veskarilta uskaltaa odottaa läpimurtoa.

Seuralegenda Teemu Selänteen rooli pieneni viime kaudella, mutta ainakin pukukopissa Ducksilla tulee Selännettä ikävä. Nuoret laiturit Jakub Silfverberg ja Devante Smith-Pelly haluavat kipeästi osoittaa, että heistä on täyttämään tyhjiö. Ducksin kokoonpano näyttää melko dynaamiselta. Ducksilla on Los Angelesin, Chicagon ja Bostonin jälkeen parhaat mestaruusmahdollisuudet.

Yllättäjäehdokas: Dallas Stars (31,00)

Kunniallinen tappio Anaheimille ensimmäisellä pudotuspelikierroksella ei riittänyt Dallasille. Stars on hankkinut pari kokenutta profiilinimeä, joiden ansiosta joukkue on hyvissä lähtöasemissa. Jason Spezza tuo ryhmään johtajuutta ja pistepotentiaalia. Kakkossentteri Spezzalla on rahkeita iskeä piste per ottelu. Kaiken lisäksi Spezzan ja toisen Ottawa-hankinta Ales Hemskyn kemiat kohtaavat yhteisen Senators-historian ansiosta.

Vielä pelottavampaa muiden kannalta on se, että kaksikko Jamie Benn-Tyler Seguin voi olla vielä aiempaakin tehokkaampi. Viime kaudella kumpikin sijoittui pistepörssin kärkikymmenikköön. Starsin heikkous on keskinkertainen puolustus. Jo viime kaudella Kari Lehtonen joutui tekemään pakiston takana liikaa töitä, eikä takalinjoja ole juuri vahvistettu. Dallasin puolustus ei suoranaisesti ole huono, muttei niin hyväkään, että sillä mentäisiin pudotuspeleissä kovinkaan pitkälle. Starsia kannattaa silti pitää silmällä: kyseessä on viihdyttävä joukkue, jolla on rahkeita yltää keskisen divisioonan kärkikolmikkoon. Kerroin divisioonan top 3 -sijoitukselle on 2,15.

NHL:n kausivetoihin tästä!