Liverpool on yhä vaiheessa, mutta avausvoitto antaa uskoa


Liverpool 2 Southampton 1

Simon Mignolet ei ehkä ole saanut Liverpool-urastaan vielä kansainvälistä tunnustusta, mutta belgialainen tietää, miten tehdään ensivaikutelma.

Maalivahti debytoi 17. elokuuta 2013 ja torjui loppuhetkillä Jon Waltersin rangaistuspotkun. Liverpool voitti Stoken 1-0. Tasan vuosi myöhemmin Mignolet venyi torjumaan Morgan Schneiderlinin laukauksen ylärimaan loppuhetkillä, ja Shane Long puski paluupallon ohi.

Schneiderlin ja muut Southampton-pelaajat pelasivat upean ottelun, jonka aikana viime kauden sarjakakkonen joutui juoksemaan pitkiä pätkiä pallon perässä omalla kotikentällään. Kukaan ei ole pystynyt Anfieldilla samaan pitkään aikaan. Toisaalta Liverpoolkin on täysin erilainen nippu kuin viime kaudella.

Tässä vaiheessa kolumnia onkin korkea aika mainita Luis Suarez, jonka jättämä aukko näkyy edelleen seuran ympärillä.

Suarez ei tietenkään olisi saanut pelata sunnuntaina, vaikka hän olisikin vielä Liverpoolissa. Uruguaylaisen lähtöä surevilta Liverpool-kannattajilta onkin tehokkaasti unohtunut se, ettei Suarez olisi saanut pelata missään merkityksellisessä ottelussa ennen marraskuuta. Manageri Brendan Rodgers tiesi kuitenkin tarkalleen, mitä olisi tapahtunut, jos Liverpool ei olisi voittanut Southamptonia.

Liverpoolin hyökkääjäjahti on jo urheilusivujen ykkösaihe. Ellei Daniel Sturridge olisi tehnyt voittomaalia 11 minuuttia ennen loppua, spekulointi olisi noussut aivan uudelle tasolle.

Radamel Falcao? Edinson Cavani? Wilfried Bony? Sosiaalisessa mediassa väitellään alituiseen näistä nimistä. Kentällä nähdään koko ajan kypsyvä Sturridge ja iloisesti pelaava Raheem Sterling.

Southampton antoi paljon erityishuomiota Philippe Coutinholle ja käytännössä esti brasilialaisen pelin, joten Sterling nousi avainasemaan. Nuorukainen ampaisi heti alussa kahdesti karkuun Maya Yoshidalta ja teki jälkimmäisellä spurtilla maalin Jordan Hendersonin upean pystysyötön jälkeen.

Sen jälkeen Soton-puolustaja Yoshidan hermoilu tarttui Liverpoolin joukkueeseen ja Anfieldin yleisöön.

Suarez toi Liverpoolin peliin ennen kaikkea kyvyn jyrätä vastustajan yli. Vastustajat eivät uskaltaneet koskeakaan uruguaylaiseen, kun tämä sai pallon. Sen seurauksena puolustus vetäytyi enemmän ja enemmän kuoreensa ja jäi toisinaan toivomaan nopeaa ja kivutonta kuolemaa.

Ilman Suarezia Liverpoolin on oltava paljon selkeämmin joukkue. Rodgers on painottanut tätä läpi kesän. Kaikki lähtee puolustuspäästä.

Siksi olikin tärkeää, että Mignolet varmisti voiton torjumalla Schneiderlinin laukauksen, että Javi Manquillo paransi ottelun edetessä ja että Dejan Lovren oli juuri sellainen puolustuksen johtaja, joksi hänet hankittiin. Puolustuksessa oli myös aukkoja, mutta tässä ottelussa Liverpoolille merkitsi vain voitto.

Oletettavasti Alberto Moreno hankittiin silmissä taantuvan Glen Johnsonin korvaajaksi. Samoin Lucas Leiva joutunee ennemmin tai myöhemmin luovuttamaan paikkansa Emre Canille tai Joe Allenille, joka pelasi hyvän ottelun ja piristi joukkueensa peliä tultuaan kentälle.

Paletista puuttuu vain mystinen huippuhyökkääjä. Tämän hankinnan jälkeen Anfieldilla alkaa näyttää hyvältä. Tai ainakin tarpeeksi hyvältä.

Southampton-voitto oli pieni mutta merkittävä edistysaskel joukkueelle, joka haluaa epätoivoisesti välttää harha-askeleet huippupelaajansa lähdön jälkeen. Mignoletin viime hetken torjunta voi osoittautua vielä vedenjakajaksi.