Shola Ameobi: supersankari


Kun jalkapallomaailman katseet kääntyivät sunnuntai-iltana Barcelonaan ja kaikki odottivat näkevänsä Cristiano Ronaldon ja Lionel Messin kaksintaistelun, Alan Pardew'lla oli ongelma.

Hän oli nähnyt valmentamansa Newcastlen lahjoittavan Manchester Unitedille kahden maalin johdon nätisti sidotussa, kalliissa laatikossa joka oli koristeltu pinkein rusetein. Sisällä oli vieläpä kuitti siltä varalta, että lahja ei ollutkaan sitä, mitä United halusi. Newcastle yritti hallita peliä, mutta mitään ei ollut jäänyt käteen.

Pardew kääntyi penkille itsevarmana kuin kuningas vessanpytyllä ja pyysi Shola Ameobin vierelleen. Neljäs erotuomari sai lyödä Ameobin numeron vaihtotauluun. Miestä on ivattu median ja fanien suunnalta toistakymmentä vuotta, mutta silti Newcastle United kääntyy hädässä Ameobin puoleen.

Myönnän, että tämä olisi parempi artikkeli, jos Ameobi olisi tehnyt ottelussa sellaisen maalin, jolla olisi ollut mitään merkitystä. Kyse on kuitenkin Shola Ameobista: hän ei ole Hollywood-sankari, joka vie otsikot voittomaalillaan ja paistattelee lehtien takakannessa, mutta hän tekee aivan yhtä tärkeitä vaikkakin vähemmän näyttäviä asioita.

Muistatko Alan Shearerin maalin 25 metristä Everton-ottelusta? Se syntyi, kun Ameobi otti pitkän ristipallon haltuunsa ja jatkoi pelivälineen Shearerille. Papiss Cisseen fysiikan lakeja uhmaava voittomaali Chelseaa vastaan? Hän sai pallon, kun Ameobi oli ensin rynninyt hyökkäyspäähän ja hankkinut painetta vähentäneen rajaheiton. Jopa yksi kaikkien aikojen suosikeistani, Laurent Robertin käsittämätön volley Tottenhamia vastaan, sai alkunsa kun kolme puolustajaa yrittivät paniikin  vallassa viedä pallon pois nuorelta, romuluiselta hyökkääjältä.

Hän nousi ykkösjoukkueeseen samoihin aikoihin kun seura osti Carl Cortin isolla rahalla. Myöhemmin hankitun Craig Bellamyn piti olla täydellinen seuraaja Shearerille. Sitten tulivat Patrcik Kluivert ja Michael Owen. Vuosien mittaan perässä tulivat satunnaisesti hyvin esiintyneet Obafemi Martins, Albert Luque, Antoine Sibierski ja Mark Viduka. Kaiken kilpailun takia Ameobi ei koskaan ole ollut ykkösvaihtoehto. Jopa Newcastlen putoaminen, joka nosti Ameobin nokkimisjärjestyksen kärkeen, oli kova paikka pelaajalle: häntä häiritsivät loukkaantumiset ja mies jäi nousevan tähden Andy Carrollin varjoon.

Mutta kun joukkue on tarvinnut maalintekijää, Ameobi on raatanut, uhrautunut ja raapinut maalit väkisin. Kun joukkue on tarvinnut herätystä, Ameobi on mennyt pitkin viimeistä kolmannesta pitkin kuin monsteriauto. Championship-kauden avausottelussa, kannattajien tyytymättömyyden ja pelon keskellä, hän laukoi ensimmäisen hattutemppunsa ja toi seuraan optimismin aallon, joka kantoi seuran lopulta Valioliigaan asti.

Ja ennen kaikkea: kun joukkue ei ole tarvinnut häntä, hän on tullut harjoituksiin, tehnyt töitä, istunut penkille tai katsomoon ja tehnyt sen työn, josta hänelle maksetaan. Ei negatiivisia otsikoita, ei huonoja elämäntapavalintoja eikä mies ole varmaan koskaan kuullutkaan Twitteristä.

Ameobin ura on ollut erikoinen. Hän on tehnyt voittomaalin vierasottelussa Peterboroughia vastaan ja tasoitusmaalin Camp Noulla. Hän on ollut Valioliigan kaikkien aikojen ykköstykin kärkipari ja jäänyt penkille, koska puolikuntoinen Marlon Harewood on saanut pelata. Hän on epäonnistunut, vaikka edessä on tyhjä maali tai selkeä avopaikka, mutta kun pallo laitetaan rangaistuspilkulle, hän on kylmän rauhallinen. Ei ole kovin tavallista, että englantilaispelaajalla on sadan prosentin osumatarkkuus 11 metristä.

Mutta Ameobin vuosituhannen vaihteessa tapahtuvan debyytin jälkeen Englannin maajoukkuevalmentajat ovat pitäneet esimerkiksi Michael Rickettsiä, Francis Jeffersiä, David Nugentia, Carlton Colea, Kevin Daviesia ja Jay Bothroydia parempina vaihtoehtoina maan ykköspyssyksi. Kyseessä on niin suuri vääryys, että on varsin yllättävää, ettei vihainen Kanye West ole keskeyttänyt kansallislauluja ennen maaotteluita.

Emile Heskey teki maajoukkueurallaan seitsemän maalia. Shola Ameobi on tehnyt kahdeksan maalia pelkästään Sunderlandia vastaan.

Olet ehkä nähnyt Newcastlen markkinointiosaston ideoiman typerän Superman-henkisen puvun, jonka kanssa fanit voivat nolata itsensä. Mutta jos haluat nähdä oikean supersankarin, katso Shola Ameobia. Newcastlella on pelaaja, joka pelastaa heidät tiukoista paikoista. Lähellä 31. syntymäpäiväänsä ja yhdeksännen managerinsa alaisuudessa hän on löytänyt paikkansa vaihtomiehenä, joka todellakin muuttaa pelin kulkua.

Voisin puhua koko päivän siitä, kuinka Ameobi on yksi parhaista näkemistäni hyökkääjistä, vaikka hän ei ole nopein, vahvin, tarkin tai ovelin pelaaja. Edesmennyt Sir Bobby Robson, joka antoi Ameobin debytoida noin 339 ottelua sitten, sanoi sen kuitenkin parhaiten: "Shola Ameobissa on ehdottomasti jotain. Emme vain ole varmoja, mitä."

Adam Clery