Nuorten MM, A-lohko: Kanada ja Ruotsi kisaavat lohkovoitosta


Jääkiekon nuorten MM-kisojen A-lohkon voittoa pidetään kolmen kauppana. Kanada, Ruotsi ja USA tulevat kisoihin vahvoilla ryhmillä. Kisojen kenties kuumimmat yksilöt edustavat pohjoisamerikkalaisjoukkueita, mutta Ruotsille iso kaukalo on kolmikosta tutuin.

KANADA (lohkovoiton kerroin 1,95)

Vuoden takainen maailmanmestari lähtee nuorten kisoihin totutusti erittäin kovalla ryhmällä. Joukkueen runko koostuu Pohjois-Amerikan parhaissa juniorisarjoissa OHL:ssä, WHL:ssä ja QMJHL:ssä pelaavista pelaajista.

Vaahteranlehtipaitojen ykkösmaalivahtina kisoihin lähtee Mackenzie Blackwood, joka on ollut tällä kaudella OHL:n maalivahtien tilastoykkönen. Blackwood on kisojen kahdessa ensimmäisessä ottelussa pelikiellossa OHL-liigassa tekemiensä hölmöilyjen vuoksi, mutta vaikuttaa tästä huolimatta selkeältä ykkösvalinnalta.

Kanadan puolustus on varsin kookas ja fyysinen. Jokaiseen pakkipariin riittää myös kiekollista osaamista. Avainrooleihin nousevat todennäköisesti nikkarien pienimmät puolustajat, 180-senttinen Travis Dermott ja 173-senttinen Joe Hicketts. He erottuvat liikkuvuudellaan muusta pakistosta. Dermottin ja Hickettsin ominaisuudet sopivat ainakin teoriassa erinomaisesti isoon kaukaloon.

Hyökkäyksessä tehoja odotetaan etenkin OHL:n pistepörssin kärkisijoilla majailevilta Mitchell Marnellilta ja Dylan Stromelta. Kaksikkoa on valmistautumisleirillä soviteltu Kanadan ykkösketjuun, mutta ketjun kolmatta lenkkiä etsitään vielä. Kärkirooliin nousua odotetaan myös Brayden Pointilta, joka on turnauksen alla kärsinyt loukkaantumisesta eikä ole osallistunut harjoituksiin täysipainoisesti. Pointin odotetaan turvautuvan tosipeleihin.

Kanadan materiaali ei välttämättä ole leveydeltään viime vuoden mestarijoukkueen tasoa, mutta punavalkoisilla on jälleen kasassa erittäin kovatasoinen nippu. Mukana on myös neljä viime vuoden mestarijoukkueen pelaajaa, mistä on varmasti apua turnauksen myöhemmissä vaiheissa.

Suurin kysymysmerkki Kanadan kohdalla on sopeutuminen isoon kaukaloon. Valmentaja Dave Lowry sekä koko pelaajisto ovat puhdasverisiä pienen kaukalon kasvatteja, eikä Kanada ole pystynyt voittamaan maailmanmestaruutta Euroopassa sitten vuoden 2008. Ymmärtääkö joukkue lisätä peliinsä tarpeeksi ison kaukalon elementtejä?

Seuraa häntä:

Suomenkin passia kantava Jake Virtanen on Kanadan joukkueen ainoa NHL-statuksella kisoihin tuleva pelaaja. Tällä kaudella 19 ottelua Vancouver Canucksissa pelannutta hyökkääjää on soviteltu Kanadan kakkosketjuun. Profiililtaan Virtanen on voimahyökkääjä, mutta pelkästä rymistelijästä ei ole kyse. Virtanen on erinomainen luistelija, jolla on myös huippuvaarallinen laukaus.

RUOTSI (2,85)

Juniorkronorna on kisojen eurooppalaisjoukkueista pelityyliltään pohjoisamerikkalaisin. Ruotsi on erittäin nopeatempoinen ja suoraviivainen joukkue. Joukkueen materiaali antaa hyvät edellytykset tempokiekon pelaamiseen.

Lähes jokainen joukkueen Euroopassa pelaava pelaaja tienaa leipänsä SHL:ssä, joten kova pelitempo ei ole länsinaapurin nuorille uusi asia. Viiden Pohjois-Amerikassa pelaavan pelaajan myötä myöskään USA:n tai Kanadan metkut tulevat Ruotsille yllätyksenä.

Sinikeltaisilla on jälleen kasassa erittäin laadukas nippu, jonka suurimmat tähdet ovat luonnollisesti hyökkääjätähdet William Nylander ja Adrian Kempe. Puolustus on Kanadan tavoin iso, mutta liikkuva. Pienikokoinen, peliälyllään loistava Sebastian Aho on peräpään ainoa fyysisiltä mitoiltaan muita pienempi pelaaja.

Huippunimien takanakin Ruotsilla on leveyttä. SHL-pelaajista esille voi nostaa ainakin Brynäsin Oskar Lindblomin sekä Skellefteå AIK:n Axel Holmströmin, joilta odotetaan tehopisteitä Helsingissäkin.

Materiaalinsa puolesta Ruotsi ei kalpene merkittävästi yhdellekään kisajoukkueelle. On mielenkiintoista nähdä, mitä tapahtuu, kun Juniorkronorna haastaa Kanadan ja USA:n isossa kaukalossa pohjoisamerikkalaisten omilla aseilla.

Seuraa häntä:

Huipputalentti William Nylanderista on puhuttu vuosia, eikä syyttä. Huipputaitava toisen polven jääkiekkoilija on takonut kovia tehoja AHL:ssä Toronto Marliesin paidassa. Nylanderin kaltaista talenttia ei nähdä Suomen jäillä joka päivä. Myös junioriliiga QMJHL:ssä pelaava, kaksi vuotta Williamia nuorempi Alexander on huipputalentti. Hänetkin saatetaan nähdä Helsingissä.

USA (3,00)

Kovaa tempoa suosii myös USA, jolle viime vuoden kisat olivat suuri pettymys. Esimerkiksi Jack Eichelin tähdittämä joukkue putosi jo puolivälierissä. Jenkit ovat tänä vuonna päättäneet ampua kovilla: mukana on useita viime vuoden joukkueen pelaajia ja jalkeilla on muutenkin vahva nippu.

Tämän vuoden "Jack Eichel" on kohuttu huippulupaus Auston Matthews, mutta hänen takanaankin riittää leveyttä. Boston Collegen Colin White on huippuälykäs sentteri, ja muistakin hyökkääjistä kourallinen takoo hurjia tehoja Pohjois-Amerikan juniorisarjoissa.

Kaukalossa Yhdysvaltojen joukkueen suurin kysymysmerkki on puolustus. Pakisto ei ole huono, mutta Zach Werenskiä lukuunottamatta puolustajat ovat jokseenkin harmaata massaa. Saman lohkon joukkueista Ruotsin ja Kanadan puolustuspäässä on enemmän erityisosaamista.

Toinen akilleenkantapää saattaa olla valmennus. Jenkkejä luotsaa Ron Wilson, jonka edelliset valmennusmeriitit ovat kolmen vuoden takaa. Onko veteraanilla osaamista tai kiinnostusta peluuttaa joukkuettaan ison kaukalon lainalaisuuksien mukaan ja repiä lupaavasta pelaajanipusta kaikki mahdollinen irti?

Seuraa häntä:

Huippulupaus Auston Matthews on ilmeinen valinta Yhdysvaltojen tarkkailtavaksi pelaajaksi. Täksi kaudeksi yllättäen Zürichiin siirtyneestä tähdestä povataan laajalti ensi kesän NHL-draftin ykkösvarausta. Selkävamma on hidastanut Matthewsin tekemistä syyskauden aikana, mutta vamma tuskin kiusaa suuressa näyttöpaikassa Helsingissä.

SVEITSI (51,00)

Sveitsillä on koossa omiin resursseihinsa nähden kelpo joukkue, mutta näin kovassa kilpailussa käkikellomaan eväät loppuvat kesken.

Monet joukkueen pelaajista saavat vastuuta Sveitsin pääsarjassa, mutta toden teolla isoa roolia joukkueessaan on ottanut vain Matthewsin joukkuekaveri Pius Suter. Kalustossa on muutama pelaaja myös Pohjois-Amerikan juniorisarjoista.

Sveitsin joukkueessa kokemus edes oman maan pääsarjasta, saati sitä kovemmista liigoista, on erittäin rajallista. Jokainen piste lohkon kovia maita vastaan on kova suoritus.

Suotuisan kisaformaatin takia Sveitsi toki etenee varsin todennäköisesti puolivälieriin. Siellä lohkonelonen saa vastaansa toisen lohkon voittajan, joten järin pitkää turnausta Sveitsin ei kannata odottaa.

Seuraa häntä:

QMJHL:n Halifax Mooseheadsissa pelaava hyökkääjä Timo Meier on monipuolinen pelaaja, jolla on annettavaa kummassakin päässä kenttää. Meier näkee kentän hyvin ja kantaa todennäköisesti suurta vastuuta joukkueensa pistetehtailusta.

TANSKA (251,00)

Tanska tuskin voi haaveilla turnauksessa muusta kuin A-sarjapaikkansa säilyttämisestä. Kolme pelaajaa urakoi Pohjois-Amerikan juniorisarjoissa, mutta nämäkään pelaajat eivät nauti joukkueissaan isosta roolista. Suurin osa joukkueen pelaajista pelaa Tanskan kahdella ylimmällä sarjatasolla, muutama vaikuttaa Ruotsin juniorisarjoissa ja saa hajaotteluissa peliaikaa Allsvenskanissa tai SHL:ssä.

Euroopassa pelaavista pelaajista suurin nimi on todennäköisesti Leksandin puolustaja Matias Lassen, joka kuuluu seurajoukkueensa vakiokokoonpanoon Allsvenskanissa. Hän kuuluu siihen joukkoon tanskalaispelaajista, joilta voi odottaa lähivuosina hyvää urakehitystä. Kertoo silti olennaisen, että joukkueen kovimpaan CV:hen riittää pelipaikka Ruotsin toisella sarjatasolla.

Jumbopaikka lohkossa on selviö, todellinen tavoite on A-sarjapaikan säilyttäminen putoamissarjassa.

Seuraa häntä:

WHL:n Seattle Thunderbirdsin hyökkääjä Alexander True on osoittanut orastavia maalintekijän kykyjä. True kuuluu Seattlen parhaiden maalintekijöiden joukkoon, joskin 30 ottelun tehot 10+9 eivät ole vielä järin kummoiset maalirikkaissa Pohjois-Amerikan juniorisarjoissa. True on joka tapauksessa Tanskan joukkueesta se pelaaja, joka mittaa useimmin taitojaan muiden nuorten MM-tason pelaajien kanssa.